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La lección del Athletic a la Premier League

Iraizoz firma autógrafos en Lezama.
Iraizoz firma autógrafos en Lezama. / Manu Cecilio
  • Un periodista de Sky ha acudido a Lezama en busca del secreto de la factoría rojiblanca. Esto es lo que ha descubierto

La Premier League es, de largo, la competición futbolística más poderosa del mundo. El maná en forma de dinero procedente de los jeques árabes y multimillonarios de diversa procedencia ha convertido a los clubes ingleses en máquinas de gastar libras, en la mayoría de los casos, sin los resultados apetecidos. Ni ellos ni la propia selección inglesa, que cosecha fracaso tras fracaso en sus apariciones en los grandes torneos de selecciones. La última, en la pasada Eurocopa, cuando cayeron ante la sorprendente Islandia. La preocupación va más allá: solo 180 de los 1,5 millones de niños que juegan en el fútbol federado británico llegarán a la elite del fútbol en la islas.

Es por ello que algunas de estas entidades, casos de Queens Park Rangers, Brighton y Swansea, están tratando de buscar una alternativa. Ahí es donde aparece la filosofía del Athletic, según relata el periodista de Sky Nick Wright, que ha dedicado un extenso artículo al club rojiblanco titulado 'Lo que los métodos del Athletic pueden enseñar a los clubes de la Premier League' (Athletic Bilbao's methods provide lessons for Premier League clubs).

El periodista inglés destaca que los bilbaínos están a punto de clasificarse entre los seis primeros de la Liga por cuarta vez en los últimos siete años. Y ello, con 20 jugadores procedentes de la cantera, la proporción más elevada de cualquier club europeo de las cinco ligas más importantes. También las cuatro finales coperas de los últimos años y la Supercopa conseguida en 2015 frente al Barcelona. ¿Cuál es su secreto?, se preguntan desde esas escuadras.

«Tenemos entrenadores todas las semanas»

Para descubrirlo, envían a técnicos para conocer de primera mano los métodos empleados en Lezama. «Tenemos entrenadores de otros clubes prácticamente cada semana», asegura José Mari Amorrortu en el artículo de Wright. «Un entrenador del QPR está ahora aquí. La semana pasada los tuvimos del Brighton y del Hove Albion, y la semana que viene, del Swansea. Recientemente vinieron del Bolonia italiano. El Bayern Leverkusen vino el año pasado. Tenemos gente preparada para recibir estas visitas. Vienen de todos los lugares del mundo», continúa el responsable rojiblanco.

«En el corazón de lo que hace el Athletic está una firme devoción por el desarrollo de los jóvenes», escribe el periodista de Sky. En primer lugar, asegura, está la asignación de recursos. El Athletic ha recibido importantes cantidades de dinero por las salidas de Javi Martínez y Ander Herrera que, al contrario de otras entidades, que las revierten en la compra de otros jugadores, las han invertido en la mejora de las instalaciones de Lezama. En segundo lugar menciona la captación de talentos, que «no tiene rival» en el País Vasco, asevera. «Tenemos ojos en todos los lados», resume Santi Urquiaga, al que también menciona en el artículo.

Pero más importante que encontrar y reclutar jugadores es establecer un camino claro desde la base hasta la elite, desde los alevines hasta el Baskonia, el Bilbao Athletic y el propuio Athletic. «Los chicos tienen que estar cerca del primer equipo. Esta relación es muy importante para nosotros. No hay un espacio para los jóvenes y otro para los mayores. Los chavales de 16, 17 y 18 años conviven con el primer equipo. Puede que no hayan jugado juntos pero sí han crecido juntos. No hay barreras, es parte de nuestra filosofía», explica Amorrortu. Como ejemplos, Wright cita a Iñaki Williams, Laporte, Yeray y Kepa, «cuatro de los mejores talentos jóvenes de La Liga».

La paciencia y el sentido de pertenencia

En todos estos casos, la paciencia es fundamental. «Si tuviera que dar un consejo a otros clubes, sería ser paciente con el progreso de los jóvenes. No compres jugadores en lugar de darles oportunidades», apunta Amorrortu. «No es fácil, pero funciona. Para nosotros, cada joven es un proyecto a largo plazo», continúa.

El entrenador también tiene su papel en todo este esquema. Wright da voz aquí a Ernesto Valverde. «Es muy diferente a cualquier otro trabajo en el sentido de que otros equipos, cuando tienen un problema, pueden acudir a un mercado muy amplio en busca de jugadores. Tienen ojeadores en todos los sitios. Aquí es al contrario. Tienes que adaptarte al estilo de los futbolistas que tienes, porque sabes que es difícil encontrar otros». Esto también tiene una ventaja, en palabras del propio técnico rojiblanco. «En otros equipos tienes más trabajo que hacer en el vestuario porque tienes gente de todos sitios. Aquí es mucho más simple. El espiritu de este equipo, su mentalidad, es muy difícil de recrear».

El sentido de pertenencia es otro de los pilares destacados en el artículo. «Nuestra filosofía se transmite de generación en generación, de padres a hijos», comenta Josu Urrutia. A este respecto, Wrigth menciona a Mikel San José, Laporte y Williams. Al primero, porque a sus 27 años y tras un breve paso por el Liverpool, planea retirarse en el Athletic. «Todos en este club somos gente que quiere estar aquí. Queremos representar a este club, queremos representar a su gente y a todos los aficionados que nos siguen y apoyan». Al segundo, por haber rechazado este verano la oferta del Manchester City de Guardiola. Y finalmente a Williams por sus palabras tras haber renovado contrato: «Estoy donde quiero estar».

Wright cierra su artículo centrándose en la figura de Iraizoz. El navarro se bajó de su coche para hacerse fotos y firmar autógrafos a los niños presentes en Lezama. Su adiós esta temporada dejará un hueco que será ocupado por Kepa, el enésimo jugador salido de la factoría de Lezama. «Está en nuestra sangre», concluye Amorrortu. «Este es, en esencia, el propósito de este club», remata Wright.

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