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Ahora uno de los 'cocos' de la Europa League es el Athletic

Celebración de uno de los goles contra el Sassuolo en la última Europa League.
Celebración de uno de los goles contra el Sassuolo en la última Europa League. / Luis Ángel Gómez
  • Los rojiblancos tienen el quinto mejor coeficiente UEFA entre los más de 150 clubes clasificados para las diferentes rondas de la competición

  • El equipo siempre será cabeza de serie y uno de los rivales a evitar tanto por los que vienen de abajo como por lo que parten de su mismo punto o de más arriba

En menos de mes y medio, el Athletic conocerá a su primer rival en la tercera fase previa de la Europa League. Las posibilidades son infinitas, pero hay una certeza que permitirá a los rojiblancos ir por el camino –a priori– más fácil. Serán siempre cabezas de serie y, por lo tanto, evitarán cruzarse con clubes de su mismo potencial o superior. De ahí que se convertirán en una amenaza para los equipos que vienen de abajo y también para los que parten del mismo punto que ellos o incluso de más arriba, uno de los ‘cocos’ a evitar en el viaje hacia la fase de grupos. Habrá desplazamientos más o menos largos o más o menos complicados, pero los hombres de José Ángel ‘Cuco’ Ziganda saben que jamás se encontrarán con un muro y que serán precisamente ellos el rival a batir. Un gran coeficiente UEFA mantiene aislado a los bilbaínos de las batallas ilustres en esta fase inicial del segundo torneo continental. Y no es poco.

Ahora mismo hay más de 150 equipos clasificados para las diferentes rondas de la competición y solo cuatro tienen mejor coeficiente que el Athletic: Arsenal, Zénit, Olympique de Lyon y Villarreal. Es más, por muchos clubes que caigan luego de la previa de la Champions los rojiblancos mantendrán siempre su cartel de cabezas de serie, incluso en el sorteo de la liguilla si salvan con éxito las dos eliminatorias. ¿Esto qué significa? Muy sencillo, que jamás podrán medirse –al menos en este primer encuentro y probablemente tampoco después– a los siguientes rivales: Milan, PSV, Everton, Galatasaray –¡el clásico conjunto turco empieza a competir en la segunda previa!–, Fenerbahce, Braga, Olympique de Marsella, Friburgo, PAOK, Krasnodar, Girondins, Gent, Sparta de Praga, Dinamo de Zagreb, Maccabi Tel Aviv y el propio bloque de San Petersburgo.

Destinos exóticos

Evidentemente, este escenario podría variar en la ronda del play-off, aunque no de manera significativa, porque por muy buenos coeficientes que tengan los que caigan de la Champions desplazarían solo a unos pocos de los que ahora no podrían cruzarse con los bilbaínos. De ahí que el Athletic siempre iría por el lado más sencillo y se aseguraría enfrentarse a rivales a priori más fáciles, sin olvidar que este supuesto está lleno de trampas. ¿Por qué? Porque habrá clubes que empiecen a competir muy pronto y que llegarán bastante más rodados que los rojiblancos, o que los viajes sean muy largos y lleven la eliminatoria a campos pequeños, complicados y en los que jugar es una pequeña odisea. En cualquier caso, los de Ziganda están obligados a superar estos dos exámenes estivales y alcanzar la fase de grupos, donde empezará a construirse el camino hacia las alturas.

El Athletic echará a andar el 3 de julio y el primer sorteo se celebrará el día 14. Ahí se conocerá el rival y el destino de estreno, y los hay muy exóticos. Los desplazamientos más largos serían Azerbaiyán, Georgia, Israel, Kazajistán, Armenia, Ucrania, Bielorrusia y Chipre, entre otros. También figuran países como Islandia, Finlandia, Noruega, Albania... Muchos de ellos escenarios desconocidos que, eso sí, en absoluto deben frenar el avance de los bilbaínos hacia las alturas. A nadie se le pasa por la cabeza quedarse por el camino y descolgarse de la aventura europea que tanto seduce al vestuario. Así que el único escenario que se contempla es estar presente en el sorteo de la liguilla y luego pelear para llegar hasta el final, a Lyon.

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