La plantilla del Athletic se ejercita el lunes en Lezama. / IGNACIO PÉREZ

El Athletic defiende su puesto de Champions en la despedida de 2022

Valverde recupera al lesionado Herrera y al tocado Guruzeta, que apuntan al once titular en la visita al Betis

Javier Ortiz de Lazcano
JAVIER ORTIZ DE LAZCANO Bilbao

El Athletic, cuarto clasificado, despide 2022 mañana (19.15 horas) en el campo del Betis, sexto, con la defensa de su cuarta plaza. Es un partido con un puesto de Liga de Campeones en juego. En estos momentos, los dos rivales del Benito Villamarín y el Atlético de Madrid, quinto, están empatados a 24 puntos.

Por tanto, los de Ernesto Valverde mantendrán su privilegiada posición de Liga de Campeones si se imponen a los de Manuel Pellegrini. El Atlético tiene el jueves un cómodo partido como local ante el colista Elche.

Después del duelo ante el Betis y el de Copa de Elda, a los rojiblancos les esperan tres choques ante equipos del primer tercio de la tabla. El lunes 9 de enero reciben al Osasuna, séptimo, el sábado 14 visitan a la Real Sociedad y el fin de semana del domingo 22 de enero hacen de anfitriones ante el Real Madrid en un partido aún sin horario

Los dos rivales del Villamarín llegan con sensaciones distintas. El parón ha reafirmado al Athletic, que ha ganado sus cuatro amistosos y el partido oficial ante el Sestao sin encajar un gol siquiera.

El Betis es la otra cara de la moneda. No ha disputado la Copa porque participará en la Supercopa. De los seis amistosos, sólo ha ganado uno (1-0 al Manchester United), ha empatado otro (1-1 Inter Milán) y ha encajado derrotas, algunas de ellas abultadas, ante River Plate (4-0), Colo Colo en dos ocasiones (5-0 y 1-0) y Atalanta (0-3).

Las últimas sesiones de entrenamiento han dejado buenas noticias a Valverde, quien recupera a Ander Herrera y Gorka Guruzeta. El primero ha superado una lesión muscular que le impidió jugar en Sestao y el segundo ha dejado atrás el fuerte golpe que recibió en Las Llanas de su amigo Huete.

Los dos apuntan a titulares en el Villamarín. Guruzeta se alineará por la banda izquierda, el puesto en el que le ha probado Valverde en los amistosos y en Sestao mientras Herrera será el mediocentro constructor por delante de Vesga. Su rendimiento antes de la lesión tenía satisfecho a Valverde.

En ese partido de Sevilla todo indica además que Iñaki Williams volverá a ser el delantero centro, puesto en el que desplazará a Raúl García, titular y autor del único gol en Las Llanas.