Óscar de Marcos esprinta en la sesión de este sábado en Lezama, con Vivian y Muniain detrás. / Pankra Nieto

El Athletic pone en juego su fiabilidad en Copa ante un Espanyol que lucha por la salvación

El conjunto rojiblanco buscará los cuartos de final en San Mamés frente al único equipo que le ha ganado en casa esta temporada

Juanma Mallo
JUANMA MALLO

El Athletic buscará avanzar hacia los cuartos de final de la Copa del Rey contra el Espanyol. En una eliminatoria a partido único, a disputar en San Mamés el miércoles 18 (20 horas), el conjunto de Ernesto Valverde pondrá en juego su fiabilidad en el torneo frente al conjunto catalán, el único rival que le ha ganado esta temporada en San Mamés. Fue en la tercera jornada de Liga, con una diana de Braithwaite (0-1). Desde entonces, han pasado más de cuatro meses y la formación 'periquita', entrenada por Diego Martínez, piensa más en la salvación que en otra cosa: es uno de los bloques que llora en la zona baja de la clasificación. Pero ese dato tampoco debe traducirse en confianza: hace una semana empató contra el Barcelona en el Camp Nou (1-1).

En un sorteo con varios cocos, se puede decir que el Athletic esquivó las bolas más calientes, las que más temor provocaban. Esto es, el cuadro de Xavi Hernández -uno de esos duelos recurrentes en el torneo del k.o.-, el Madrid, el Atlético, el Villarreal, el Betis, el Valencia... Es verdad que hubo un momento de cierto nerviosismo, porque restaban cuatro bolas por salir y dos eran de los conjuntos vascos de Primera División. Pero la Real Sociedad quedó emparejada con el Mallorca, y la tropa de Valverde con un Espanyol que tiene a Joselu como principal argumento ofensivo: es el autor de más de un tercio de los goles catalanes.

La historia favorece al Athletic en los enfrentamientos con los 'periquitos' en esta competición. Se han encontrado ambos equipos trece veces, dos finales incluidas, y los bilbaínos solo se han despedido de la Copa en una ocasión. Ocurrió hace más de 65 años. Y las dos eliminatorias más recientes hicieron reír a los rojiblancos, sobre todo la de 2015, en semifinales.

Después de un empate (1-1) en Bilbao, en un encuentro en el que los catalanes podían haber dejado sentenciada la eliminatoria, el partido de vuelta se presentó en Barcelona como la gran oportunidad para los 'periquitos' de alcanzar la final. De hecho, se organizó una campaña, al ritmo de la canción de Raphael 'Mi gran noche' para animar a la afición del Espanyol a acudir a un duelo histórico. ¿Qué ocurrió? Que entre Aduriz, que anotó el primer tanto, y Etxeita, que firmó el segundo, provocaron que la gran noche fuera rojiblanca. Es más, la plantilla celebró con esa canción el pase a su tercera final en seis años (2009, 2012 y 2015) en una discoteca de la Ciudad Condal.

Otro exequipo de Valverde

Entonces, el entrenador del Athletic era un Ernesto Valverde que se volverá a encontrar contra un antiguo equipo. Ya eliminó al Sestao y espera hacer lo mismo con el Espanyol en un torneo al que Txingurri concede la máxima importancia. Porque, salvo algunos retoques, como la titularidad en la portería de Julen Agirrezabala, el preparador ha tirado de una alineación que podría disputar cualquier encuentro de la Liga.

Los precedentes

  • 13 eliminatorias han disputado el Athletic y el Espanyol. Y en solo una ocasión, los bilbaínos han hincado la rodilla.

El técnico y por extensión los jugadores y el resto de componentes de la entidad rojiblanca observan la Copa como la gran oportunidad para conseguir un título. Es una manera de ilusionar a la afición en una temporada en la que el equipo muestra buenas sensaciones. Situado en la parte alta de la tabla en la Liga, se han superado de manera solvente las rondas del torneo del k.o., sin los apuros sufridos por otros conjuntos como el Barcelona, Osasuna y Mallorca, que tuvieron que acudir a la prórroga para conseguir el pase ante un oponente de Primera RFEF. También necesitó el tiempo extra el Espanyol, pero en su caso derrotó al Celta, en el único duelo de 'primeras' hasta el momento.

Y ahora el Athletic se encuentra con un adversario de la máxima categoría. Que ha sido el único capaz de ganarle en San Mamés esta campaña y el único que había anotado una diana a los bilbaínos con Yeray y Vivian en el eje de la zaga. En Elda, llegó la segunda en una eliminatoria que metió al Athletic en estos octavos.

El Villarreal-Madrid, duelo estrella de esta ronda

No habrá clásico en los octaos de final de la Copa del Rey, pero sí una eliminatoria estelar entre el Villarreal y el Real Madrid en el Estadio de La Cerámica, menos de dos semanas después del enfrentamiento de Liga de este sábado que terminó con victoria de los de Quique Setién. El duelo copero entre el Villarreal y el Madrid fue el emparejamiento más destacado del sorteo de octavos en la Ciudad del Fútbol de Las Rozas, donde al Barça le tocó el Ceuta, único superviviente de Primera RFEF y rival deseado por todos. Los tres representantes de Segunda División, Levante, Sporting y Alavés, serán los respectivos rivales de Atlético, Valencia y Sevilla.

Los partidos

Ceuta-Barcelona. Sin hora.

Levante-Atlético. Miérc. 18-21 horas.

Sporting-Valencia. Sin hora.

Alavés-Sevilla. Martes 17-21 horas.

Betis-Osasuna. Sin hora.

Villarreal-Real Madrid. Sin hora.

Real Sociedad-Mallorca. Mar. 17-19 h.

Athletic-Espanyol. Miérc. 18-20 h.