Muere McNeill, el One Club Man del Athletic de este año

McNeill, en una imagen de 2013./Afp
McNeill, en una imagen de 2013. / Afp

El exfutbolista, una leyenda del Celtic, falleció este lunes por la noche: sufría de demencia desde hace tiempo

JUANMA MALLO y ROBERT BASICBilbao

Ha muerto Billy McNeill (79 años), el exfutbolista, una leyenda del Celtic, al que el Athletic decidió premiar con el One Club Man de 2019. El excentral sufría de demencia desde hace tiempo, y este lunes por la noche falleció, según informa con enorme pesar el club escocés. «Con gran tristeza anunciamos que a muerto nuestro 'padre' Billy McNeill», escribe el club británico sobre un excentral que estuvo más de 60 años al servicio de la escuadra católica. El Athletic también ha expresado sus condolencias.

Fue toda una vida dedicada a unos colores que le convirtieron en una leyenda. En 2015, el club levantó una estatua en su honor en las proximidades del campo, el mágico Celtic Park, cuyos inquilinos no se olvidan de una de las figuras más relevantes en toda la historia del equipo de Glasgow y también del fútbol escocés. Por este motivo, por estos valores, el club vizcaíno consideró que este año era su momento, el de entregar el premio a la fidelidad a unos colores a McNeill, enfermo desde hace mucho, como recalca el Celtic en su página web. «Sufrió durante muchos años demencia y luchó muy fuerte hasta el final, mostrando entereza, fortaleza, como siempre ha hecho a lo largo de su vida. Y también queremos mostrar nuestro amor y nuestro aprecio a nuestra madre, Liz, por el cuidado, la devoción y el amor que dio a nuestro padre durante su enfermedad. Nadie podría haber hecho más», escribe el equipo que le tiene como un ídolo.

De esta manera, la entrega del premio prevista para el sábado en el descanso del derbi contra el Alavés se convertirá en un homenaje. Después de que José Ángel Iribar, el Chopo, viajara a Glasgow para darle el galardón al hijo de McNeill en un sentido acto, el Athletic también quiere escenificar sobre el césped esta distinción. Acudirá un representante del club católico en un homenaje que servirá de gran tributo al hombre que levantó la Copa de Europa de 1967 en Lisboa. El mejor homenaje.

McNeill, con la Copa de Europa ganada en 1967 en Lisboa.
McNeill, con la Copa de Europa ganada en 1967 en Lisboa. / Celtic

¿Pero quién era Billy McNeill? Era uno de los mejores centrales escoceses de todos los tiempos y también líder de un equipo que marcó época en el fútbol de su país, y también en el europeo. Disputó 18 temporadas en sus filas, toda su carrera. Y eso que estuvo tentado de marcharse al Tottenham. ¿Por dinero? Por minutos. Al principio no jugaba y pensaba en cambiar de aires, pero la llegada de Jock Stein al banquillo (1965) fortaleció su figura y se convirtió en indiscutible. Era un central duro, fuerte, que iba bien de cabeza y mejor de carácter. Nadie le tosía. Así lo ganó todo con un equipo que tocó el cielo con la conquista de la Copa de Europa en 1967 frente al Inter de Helenio Herrera (2-1). Lo hizo además con jugadores escoceses nacidos en un radio de 50 kilómetros alrededor de Glasgow.

McNeill, 29 veces internacional, se marcha con 31 títulos como jugador y entrenador del Celtic. «Estoy encantado de que su inquebrantable compromiso con el club haya sido reconocido por el Athletic», dijo la semana pasada el presidente de los escoceses Ian Bankler. Iribar estuvo con su familia. El sábado, San Mamés se entregará a su memoria.