William McNeil, más de 60 años al servicio de un sentimiento

Billy McNeill, llevado en volandas por sus compañeros del Celtic Glasgow. :/ATHLETIC CLUB
Billy McNeill, llevado en volandas por sus compañeros del Celtic Glasgow. : / ATHLETIC CLUB

Robert Basic
ROBERT BASIC

Williams McNeill tiene 79 años y más de 60 ha estado al servicio del Celtic. Toda una vida dedicada a unos colores que han hecho de este hombre una leyenda. En 2015, el club levantó una estatua en su honor en las proximidades del campo, el mágico Celtic Park, cuyos inquilinos no se olvidan de una de las figuras más relevantes en toda la historia del equipo de Glasgow y también del fútbol escocés. El Athletic ha querido distinguir su lealtad con el premio One Club Man que le será entregado hoy por José Ángel Iribar, quien se desplazará hasta las islas para entregar el galardón a un mito como él, ahora muy delicado de salud -padece demencia- y por lo tanto incapaz de viajar hasta San Mamés para ser reconocido.

¿Y quién es Billy McNeill? Una leyenda viva del Celtic. Uno de los mejores centrales escoceses de todos los tiempos y también líder de un equipo que marcó época en el fútbol de su país, y también en el europeo. Ha disputado la friolera de 822 partidos con la camiseta de los 'Hoops' y ha permanecido 18 temporadas en sus filas, toda su carrera. Y eso que estuvo tentado de marcharse al Tottenham. ¿Por dinero? Por minutos. Al principio no jugaba y pensaba en cambiar de aires, pero la llegada de Jock Stein al banquillo (1965) fortaleció su figura y se convirtió en indiscutible. Era un central duro, fuerte, que iba bien de cabeza y mejor de carácter. Nadie le tosía. Así lo ganó todo con un equipo que tocó el cielo con la conquista de la Copa de Europa en 1967 frente al Inter de Helenio Herrera (2-1). Lo hizo además con jugadores escoceses nacidos en un radio de 50 kilómetros alrededor de Glasgow.

McNeill, 29 veces internacional, tiene en sus vitrinas 31 títulos como jugador y entrenador del Celtic. «Estoy encantado de que su inquebrantable compromiso con el club haya sido reconocido por el Athletic», dijo ayer el presidente de los escoceses Ian Bankler. Iribar estará hoy con su familia. Dos hombres cuyo legado va más allá dsel fútbol.